Christian Arkins over ontwerpen voor McGregor

dinsdag 21 januari 2014

“Op mijn eerste dag bij McGregor vroeg CEO Jeroen Schothorst wat ik wilde doen met zijn merk. Ik zei: ‘Ik wil het een ziel geven.’ Een sterk merk heeft niet alleen een verhaal, maar ook een ziel.” Christian Arkins, hoofdontwerper van de heren- en damesmode bij McGregor wijst naar een rek met overhemden uit vervlogen tijden. “We hebben een prachtig verhaal dat niemand kent. De eerste dag dook ik meteen in het archief. Dit is waarom ik hier werk.”

“Als het te lang duurt moet je dat zeggen, dan kom ik je halen,” is de waarschuwing voorafgaand aan het interview met Christian Arkins. De in Boston geboren en in New York getogen ontwerper van McGregor heeft de reputatie erg gepassioneerd te zijn over het merk en de geschiedenis. Anderhalf uur lang springt hij gezellig van de hak op de tak. “Wat een leuk shirt heb je aan,” zegt hij halverwege het gesprek. Om later te vragen: “Is iets wat je nu draagt van Zara? Nee? You’re rare darling”. En als we het over oude marketingcampagnes van McGregor hebben roept hij: “Ik heb net een nieuw Nederlands woord geleerd: ‘muf’.”

Na banen bij JCrew, Ralph Lauren en Original Penguin streek Arkins vijf jaar geleden neer in Nederland. Hij woont nu met zijn vrouw, dochtertje en pas geboren zoon in Amsterdam. “Ik verhuisde naar Amsterdam voor het bedrijf van een vriend. Hij had mijn hulp nodig. Daarna hebben McGregor en ik elkaar eigenlijk gevonden. Ik kocht al twintig jaar vintage kleding van McGregor en boeken met oude afbeeldingen van het merk.”

Ontwerper Christian Arkins verzamelt al twintig jaar McGregor- kleding

De geschiedenis van McGregor, de heritage, is volgens Arkins de reden dat hij drieënhalf jaar geleden de overstap maakte van Original Penguin naar McGregor. Wat bijzonder is aan het merk: “Het is misschien wel het aller eerste lifestylemerk. Het merk bestaat sinds 1921 en het had een lifestyle collectie vanaf de eerste dag. Terwijl merken gespecialiseerd op één kledingstuk toen gebruikelijker waren. Burberry had alleen trenchcoats, Gant alleen shirts, Woolrich jagersjassen.” Voorzichtig legt hij een geïllustreerde catalogus uit 1938 op het bureau. Getekende mannen showen hun wintersportoutfits. “Cool hè. In New York werkte ik bij Ralph Lauren. Ralph zou hier een moord voor doen.”

Hij grijpt naar een boek over Hawaii-shirts. “Wat zo leuk is, je kunt een willekeurige pagina openslaan, oké, misschien niet deze pagina, en er staat iets van McGregor. Ik raak heel geïnspireerd van deze oude afbeeldingen. Stel we willen een nautisch thema voor de zomer. Dan kijk ik naar dit shirt en ik kan er een heel kleurenpalet uit halen.”

De meeste lifestylemerken werden volgens Arkins geboren in de jaren vijftig in de Verenigde Staten. “Dat waren glorieuze tijden.” Hij toont afbeeldingen van Californië in de jaren vijftig: villa’s met zwembaden en bloeiende tuinen. “Mannen die veel geld verdienden, vertrokken uit de steden, naar de suburbs, met een hond, een vrouw en twee kinderen. Die levensstijl heeft nog steeds veel invloed, zelfs op hoe we vandaag gekleed gaan. Zoals jouw geblokte shirt.” Hij trekt aan de mouw van de geruite blouse. “McGregor werd volwassen in de jaren vijftig. Het merk was er getuige van dat de hele levensstijl in Amerika veranderde. Fantastisch toch?”

McGregor werkt met Christian Arkins aan internationale koers

Mist hij het leven in de Verenigde Staten niet? “Werken in New York is crazy. Ik geniet van de Nederlandse werkhouding.” Lachend: “Nederland staat in de top tien van kortste werkweken. De Nederlandse mentaliteit is heel direct, maar dat vind ik niet erg, want in New York is dat ook zo. Ik heb een tijdje in Californië gewoond. Wat een verschil. Ik heb weinig vrienden gemaakt daar.” Nog een groot verschil volgens de ontwerper: het retaillandschap. “McGregor heeft in Nederland veel retailstores, terwijl het land heel klein is. In de stad New York wonen bijvoorbeeld bijna net zoveel mensen als in België. In de Benelux zijn er dus veel winkels voor weinig consumenten. Dat is een unieke dynamiek, waar ik nog niet aan gewend ben. Het dwingt ons wel om lokaal te denken.”

Arkins wil internationaler denken, het merk grootser maken. “We zijn heel internationaal, opgericht door een Schotse immigrant in New York. Vorige week was ik in Monaco voor een shoot, gisteren op het Hollandse strand voor foto’s. Ik ga naar Parijs om winkels te bezoeken. En Reese Witherspoon is mijn stijlicoon. Een internationale koers begint met de inspiratie.”

Lees morgen op FashionUnited.nl over de internationale koers van McGregor

Yasmine Esser